Sam Waterston über seinen „wunderschönen Abgang“ aus „Law & Order“

„Es war eine Höllenfahrt.“

Mit diesen Abschiedsworten trat Jack McCoy nach Jahrzehnten im öffentlichen Dienst von seinem Job als Bezirksstaatsanwalt von Manhattan zurück – und Sam Waterston verabschiedete sich nach 19 Staffeln und 405 Folgen über 30 Jahre von seiner Paraderolle in „Law & Order“.

Um diesen Lauf ins rechte Licht zu rücken: Waterston hatte seinen ersten Auftritt als McCoy im September 1994 in der Premiere der fünften Staffel von „Law & Order“ – in derselben Woche, in der „ER“ und „Friends“ auf NBC Premiere hatten. Das Dick-Wolf-Verfahren, in dem bekanntlich Geschichten über „die Polizei, die Straftaten untersucht, und die Bezirksstaatsanwälte, die die Straftäter verfolgen“ erzählte, war bereits ein etablierter Hit, hatte sich aber noch nicht zu einem allgegenwärtigen, scheinbar unzerstörbaren Popkultur-Franchise entwickelt.

Waterston, der der Serie nach dem umstrittenen Abgang des Schauspielers Michael Moriarty beitrat, trug dazu bei, zu beweisen, dass das Format langlebig genug war, um größeren Besetzungswechseln standzuhalten. Dennoch wurde er auch zu dem, was „Law & Order“ einem zentralen Protagonisten am nächsten kam – zum „ultimativen Gewissen der Serie“, wie Wolf es ausdrückte.

Lange bevor männliche Antihelden das Fernsehen übernahmen, spielte Waterston McCoy als sachlichen Anwalt, der sich leidenschaftlich für Gerechtigkeit einsetzt, aber auch bereit ist, die Regeln zu beugen, um eine Verurteilung zu erwirken – ein störrischer Charakter, dessen scharfe Kanten durch Waterstons beruhigende Stimme irgendwie gemildert wurden Avunkuläres Verhalten. Und obwohl McCoys Privatleben in der gesamten Serie nur flüchtig angedeutet wurde, kämpfte die Figur eindeutig mit privaten Dämonen (einschließlich einer Vorliebe für Affären mit seinen glamourösen stellvertretenden Staatsanwälten).

Waterston, ein in Yale ausgebildeter Schauspieler, der Hamlet am Broadway gespielt hat, gibt zu, dass es eine Zeit gab, in der er auf das Fernsehen herabschaute. Ursprünglich hatte er nur geplant, eine einzige Staffel von „Law & Order“ zu machen. Aber Waterston blieb in der Serie, bis sie 2010 abgesetzt wurde. Er ist der seltene Schauspieler, der in einer langjährigen TV-Serie mitspielt und es schafft, sich nicht in die Schublade der Rolle stecken zu lassen, die ihn berühmt gemacht hat, und in den zwölf Jahren „Law & Law“ ununterbrochen daran gearbeitet hat. Order“ war in Shows wie „Grace and Frankie“ nicht auf Sendung. Er erklärte sich bereit, seine Rolle erneut zu übernehmen, als NBC die Serie im Jahr 2022 wiederbelebte und eine neue Besetzung übernahm, zu der auch Hugh Dancy als stellvertretender Bezirksstaatsanwalt Nolan Price gehörte. Aber Anfang des Monats gab NBC bekannt, dass Waterston die Serie verlassen würde und Tony Goldwyn die Rolle des neuen Staatsanwalts übernehmen würde

Waterstons Abschiedsfolge – geschrieben von Rick Eid und Pamela Wechsler und passenderweise mit „Last Dance“ betitelt – handelt vom Fall von Scott Kelton (Rob Benedict), einem milliardenschweren Technologiemogul, der beschuldigt wird, eine junge Frau im Central Park ermordet zu haben. Bürgermeister Robert Payne (Bruce Altman), dessen Sohn in den Fall verwickelt ist, drängt die Staatsanwaltschaft, einen Deal mit Kelton abzuschließen – andernfalls wird er McCoys Gegner bei den kommenden Wahlen unterstützen. McCoy widersteht dem Druck und beschließt, den Fall selbst zu verhandeln. Er fordert die Jury auf, trotz des prominenten Angeklagten fair und vorurteilsfrei zu entscheiden. Es funktioniert: Kelton wird verurteilt. Bei einem feierlichen Drink mit Price verkündet er, dass er in den Ruhestand gehen wird, damit der Gouverneur „jemanden mit Integrität“ für die Stelle ernennen kann. In der Schlusseinstellung der Episode steht McCoy nachts allein vor dem Gebäude des Obersten Gerichtshofs in Lower Manhattan und geht dann in die Dunkelheit davon.

Die Times sprach kürzlich über Zoom mit Waterston, der Franklin Roosevelt in Tyler Perrys kommendem Drama „Six Triple Eight“ über den Zweiten Weltkrieg spielen wird. Mit 83 Jahren ist er begierig darauf, noch einmal die Bühne zu betreten – und weiterhin so beständig zu arbeiten, wie er es in den letzten sechs Jahrzehnten getan hat.

„Schauspieler haben nicht wirklich die Möglichkeit, die Zukunft zu erzählen“, sagte er. „Aber ich bin offen für Geschäfte. Falls das jemand liest und denkt: „Oh, schade.“ Er ging in Rente.’ Ich bin nicht im Ruhestand.“

Jill Hennessy (links) und Sam Waterston in einer Folge von „Law & Order“ aus dem Jahr 1995.

(Jessica Burnstein / NBC)

Beginnen wir mit dem Offensichtlichen: Why tat Du hast beschlossen, jetzt zu gehen?

Ich wusste immer, dass ich nur für kurze Zeit bleiben würde. Ich wollte nicht den Fernseher einschalten und sehen, wie jemand anderes die Rolle spielt, wenn die Show zurückkommt [in 2022] aber ich wusste, dass es nicht auf lange Sicht war. Das würde immer das Jahr sein [to leave]. Und dann hat „Law & Order“ einfach einen schönen Ausgang entworfen. Ich hätte damit nicht zufriedener sein können. Sie gaben mir diesen fantastischen Abschied mit einem Pop-up-Delikatessenladen am Set namens Sam’s Delicatessen. Die letzten Schüsse fielen alle im Gerichtssaal und es wurden Reden gehalten. Dick Wolf ist aufgetaucht. Es war etwas anderes.

Was hielten Sie von McCoys Entscheidung, zurückzutreten, anstatt bei einer Wahl wahrscheinlich eine Niederlage zu erleiden?

Als er herausfand, dass Sam Waterston gehen würde, war die Sache so gut wie beschlossene Sache.

Erinnern Sie mich an das Jahr 1994, als Sie für die Serie gecastet wurden. Was hat für Sie den Reiz an der Rolle ausgemacht?

Dick Wolf lud mich zum Mittagessen ein und überzeugte mich, dass das eine wirklich gute Idee sei. Ed Sherin war der ausführende Produzent in New York, er gab den Ton an und machte es zu einem wirklich interessanten Arbeitsplatz. Er war Theaterregisseur und arbeitete viel im Fernsehen. Er hatte den Traum seines Lebens, irgendwo ein eigenes Theater zu eröffnen, aber er sagte, dass dies die Erfüllung dieses Traums sei. Und er hat Talente, Mitarbeiter, Tontechniker und Fokussierer hervorgebracht – Menschen, die dank ihm heute Regisseure auf der ganzen Welt sind. Es war ein außergewöhnlicher Ort. Es war einfach zu bleiben, aber ich dachte immer, ich würde im nächsten Jahr gehen. Ich habe mich immer wieder für eine weitere Saison angemeldet.

Es war dafür bekannt, viele Schauspieler aus dem New Yorker Theater anzulocken.

Wir scherzten immer, es sei das Café de la Paix des Fernsehens. Kennen Sie das Sprichwort über das Café de la Paix: „Wenn man lange genug dort sitzt, zieht die ganze Welt vorbei?“ Wir haben immer Witze gemacht, so ging es weiter [at “Law & Order”]. Wir hatten fantastische Gaststars und alle möglichen Leute, die dann selbst zu Stars heranwuchsen. Bitten Sie mich nicht, sie zu nennen.

Das Interessante an „Law & Order“ ist, dass wir außerhalb der Arbeit nie viel über die Charaktere erfahren. Die Hintergrundgeschichte von Jack McCoy ist selbst nach 19 Staffeln ziemlich lückenhaft. Stellt dies irgendwelche Herausforderungen dar? oder Belohnungen für Sie als Darsteller?

Die Belohnung ist, dass das eigene Leben nicht aufgebraucht wird. Vieles von dem, was man kann und was man als Schauspieler ist, ist auch nicht aufgebraucht. Das heißt, wenn jemand Sie in einem Theaterstück oder Film sieht, während Sie „Law & Order“ spielen, denkt das Publikum nicht: „Oh, Mann, das habe ich schon gesehen.“ Und die Dinge, die man in der Show tun darf, und im Falle von [when I was] McCoy zu spielen war sehr intensiv, sehr fesselnd. Die Qualitätskontrolle bei Wolf Films ist fantastisch hoch, es war also eine gute Sache.

Haben Sie eine Lieblingsszene oder -folge aus Ihrer Serie?

Die Episode, die mich am härtesten traf, hatte nicht wirklich mit mir zu tun, sondern mit Steven Hill, der den Staatsanwalt spielte [Adam Schiff] in diesen Tagen. Wir haben die Todesstrafe verhängt [storyline in which] Seine Frau war lebenserhaltend und lag im Sterben. Er war gegen die Verhängung der Todesstrafe [in a case]aber der Staat New York war dafür. [In the episode, “Terminal,”] Sie stellten die Hinrichtung, der Jack und sein Assistent beiwohnten, mit Steven Hill gegenüber, der am Bett seiner Frau saß, als ihr die lebenserhaltenden Maßnahmen entzogen wurden. Es war unvergesslich. Es war nicht nur großartiges „Law & Order“, es war großartiges Fernsehen und nicht nur großartiges Fernsehen, sondern wirklich, wirklich mächtig.

Wie hat sich Jack McCoy Ihrer Meinung nach im Laufe der Jahre entwickelt? Vor allem in früheren Staffeln war er dafür bekannt, alles zu tun, um eine Verurteilung zu erreichen. Wurde er mit zunehmendem Alter sanfter?

Ich glaube nicht, dass er sich verändert hat. Ich glaube, dass es hart für ihn war, Staatsanwalt zu sein, weil er sich nicht verändert hat, aber um das Nötige zu tun, um seinen Job zu machen, musste er sich auf eine Weise zurückhalten, die er vorher nicht musste.

Sie sind nach 12 Jahren Abwesenheit zur Show zurückgekehrt. War das seltsam?

Das Seltsame war, wie vertraut es war. Was War Wirklich seltsam war, dass unser Set während der gesamten Zeit, in der ich in der Show war, im Chelsea Piers im Westen Manhattans gestanden hatte und diese Sets in einem Studio in Queens umgebaut wurden. Du betrittst das Set und bist wieder in derselben Welt. Es stellte einem die Nackenhaare zu Berge. Als ich „Der große Gatsby“ drehte, verließ ich eine Tür in Newport, Rhode Island und betrat ein Zimmer in London. Das war auch gruselig.

Sie haben vor „Law & Order“ viel im Fernsehen mitgewirkt, unter anderem im NBC-Drama „I’ll Fly Away“, waren aber vor allem für Filme und Theater bekannt. Haben Sie damals auf das Fernsehen herabgeschaut?

Natürlich habe ich. Wir hatten alle die gleichen Vorurteile und siehe da, Streaming-Dienste sind das Geschäft. Wir haben darauf herabgesehen und waren dumm. Als ich aufwuchs, war Theater das Ding. Und auf die Filme wurde herabgesehen. Wie unglaublich ist das? Wir waren dumme Leute.

Sie haben mehrfach Abraham Lincoln gespielt (u. a. in der Miniserie „Lincoln“ und als Synchronsprecher in „ Ken Burns‘ „Der Bürgerkrieg“), Was zieht Sie immer wieder zu diesem Teil zurück?

Ich habe immer gesagt, dass es als Schauspieler eine Belohnung dafür geben sollte, unauffällig zu sein. Das habe ich als Belohnung gewertet. [laughs] Es war ein Vorwand, um mich mit einer wirklich außergewöhnlichen Person in ein endloses Kaninchenloch voller Faszination zu vertiefen. Der Faszination kann man sich nicht entziehen, besonders wenn man Worte mag. Ursprünglich wollte ich Shakespeare-Schauspieler werden. Das ist alles was ich wollte. Und Lincoln hatte ein Gespür für Worte.

Eine Frau und ein Mann stehen vor einem Schreibtisch und ein Mann sitzt auf einem Bürostuhl dahinter.

Odelya Halevi, links, als Samantha Maroun, Hugh Dancy als Nolan Price und Sam Waterston in einer Szene aus „Law & Order“.

(Eric Liebowitz / NBC)

Ich muss darauf hinweisen, dass Sie auch Robert Oppenheimer in einer Fernsehserie aus dem Jahr 1980 mit dem Titel „Oppenheimer.“

Wenn Sie lange genug leben, werden alle Rollen, die Sie jemals in Ihrem Leben gespielt haben, von jemand anderem gespielt.

Wenn Sie auf Ihre Karriere blicken, gibt es Rollen, die Sie noch gerne spielen würden?

Sicher, aber es gibt keine Planung. Bradley Cooper plant seine Karriere. Ich bin kein Schauspieler und Produzent, daher bin ich sehr abhängig von dem, was vor die Tür kommt. Es gibt viele Dinge, die ich tun möchte. Joel Gray und ich wollen „On Borrowed Time“ machen, ein Theaterstück aus dem Jahr 1938, das mit Lionel Barrymore in der Hauptrolle verfilmt wurde. Ich möchte das tun, aber werde ich es schaffen? Wir werden sehen.

Wie haben Sie die Freizeit verbracht, seit Sie die Show beendet haben?

Es ist umwerfend. In all den 60 Jahren meiner Arbeit als Schauspieler gab es noch nie einen Moment, für den ich an dieser Stelle allen Lesern dieses Artikels und allen anderen Menschen auf der Welt danken möchte [who is] Zuschauen – es gab wirklich keine Zeit, in der ich nicht gearbeitet habe oder wirklich geschwitzt habe, um nach Arbeit zu suchen. Dies ist das erste Mal, dass ich ein Set verlasse, ohne darüber nachzudenken: „Was zum Teufel soll ich als nächstes tun?“ Es war im wahrsten Sinne des Wortes ein körperliches Gefühl, dass sich in meinem Kopf ein Raum öffnete, von dem ich all die Jahre nicht einmal gewusst hatte, dass er existierte, Raum, der vom Job oder der Suche nach dem Job eingenommen wurde. Plötzlich sind Sie frei, über alle möglichen anderen Dinge nachzudenken. Es ist berauschend und macht betrunken.

Faszinierend. Ist es die Freiheit, nicht alle diese Zeilen lernen zu müssen?

Das ist ein Teil davon. „Ich habe diese Zeilen, werde ich sie an dem Tag kennen?“ Außerdem hat es für einen Schauspieler damit zu tun, dass ein Teil seines Geistes mit jemand anderem als ihm selbst beschäftigt ist – mit der Figur. Ich bin nicht im Ruhestand, aber McCoy schon. Ich weiß nicht, wo er ist. Er ist an einem Strand in Brasilien oder so. Aber er ist nicht in meinem Kopf und es ist wirklich ganz außergewöhnlich und wunderbar. Einfach wunderbar! Aber ich habe es geliebt [playing McCoy]. Junge, was für ein Segen.

Du und Jerry Orbach wurden zu lebenden Wahrzeichen von New York City ernannt. Erinnern Sie sich an die Zusammenarbeit mit ihm, auch wenn Sie nicht oft in gemeinsamen Szenen auftraten?

Wir waren nicht in so vielen Szenen dabei. Aber wir sind uns in der Halle im Studio sehr oft begegnet. Und er ist einer der außergewöhnlichsten und schönsten Menschen, die ich je kennengelernt habe, vor allem in diesem Beruf. Ich habe gegen eine seiner Regeln verstoßen, die besagte, dass man eine Show niemals verlassen darf, während sie läuft. Ich gehe herum und sage jedem, der zuhört, dass ich hoffe, dass die Theatergötter mich nicht dafür bestrafen, dass ich gegen seine Regeln verstoßen habe.

Finden Sie sich jemals in einem Hotelzimmer oder im Flugzeug wieder, schauen sich alte Folgen von „Law & Order“ an und werden in den Bann gezogen?

Meine Frau schaut sich beim Kochen gerne alte Folgen von „Law & Order“ an. Manchmal gehe ich durch die Küche, bleibe stehen und denke: „Warum warst du damals so kritisch gegenüber deinem Aussehen? Schauen Sie sich jetzt selbst an.“

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