Roman Gabriel, legendärer Rams-Quarterback, stirbt im Alter von 83 Jahren

Wenn man bedenkt, dass er in der einen Liga die Nummer 1 im Draft und in der anderen die Nummer 2 war, der Preis in einem Bieterkrieg voller Intrigen und Hinterlist, brauchte Roman Gabriel lange, um sich als Profi-Football-Quarterback zu etablieren.

Nachdem er dies jedoch getan hatte, machte er sich daran, seinen Platz als einer der Besten seiner Zeit und als nahezu mythische Figur in Rams‘ Überlieferungen zu festigen. Er steht in der Gesellschaft ehemaliger Rams-Quarterbacks wie Bob Waterfield und Norm Van Brocklin in Los Angeles und Kurt Warner in St. Louis.

Und er tat aufrecht stehen. Die Trainerlegende von Green Bay, Vince Lombardi, beschrieb ihn einmal als „einen großen Telefonmast“. Mit einer Größe von 1,80 m und einem Gewicht von 110 kg war er einer der ersten großen Quarterbacks im Profifußball. Er war auch der erste philippinische Amerikaner, der in der National Football League spielte. Mit seiner starken Armkraft – er konnte den Fußball 70 Meter weit werfen – sicherte er sich seinen Ruhm durch Passspiele in einer Zeit zu, als viele Trainer auf ein knallhartes Laufspiel setzten und den Downfield-Pass als letzten Ausweg ansahen.

Gabriel, der in den Augen der Rams-Fans für immer ein König war, starb am Samstagmorgen im Alter von 83 Jahren eines natürlichen Todes, gab sein Sohn Roman Gabriel III auf X, früher bekannt als Twitter, bekannt.

Obwohl es fast 50 Jahre her ist, seit er das letzte Mal gespielt hat, Gabriel immer noch hält den Rekord der Rams für Touchdown-Pässe, 154; geworfene Pässe, 3.1313, und Siege eines Startquarterbacks, 74. Er nimmt auch einen hohen Rang unter den Signal Callern der Philadelphia Eagles ein, mit denen er die letzten fünf Saisons seiner NFL-Karriere verbrachte, nach elf bei den Rams.

„Wir trauern um die Rams-Legende und Fußballpionier Roman Gabriel“, sagten die Rams auf ihrem X-Account. „Wir sprechen seiner Familie und seinen Freunden in dieser schwierigen Zeit unser Beileid aus.“

Da er aus dem US-Bundesstaat North Carolina kam, wo er ein Star in zwei Sportarten gewesen war und durchaus auch in einer dritten Sportart hätte auflaufen können, war Gabriel ein heiß begehrter Kandidat als je zuvor. Die Oakland Raiders der jungen American Football League, die immer noch versuchten, sich einen Namen zu machen, hatten im AFL-Draft die erste Wahl und entschieden sich für Gabriel. Auch die Rams, der zweite Pick in der weitaus etablierteren NFL, entschieden sich für ihn.

Die Rams boten 15.000 Dollar pro Jahr und einen Vertragsbonus von 5.000 Dollar; die Raiders 12.500 $ mit einem Bonus von 2.500 $. Als sich herausstellte, dass Gabriel bei den Rams unterschreiben würde, übergaben die Raiders seine AFL-Rechte an die Dallas Texans, die damals dem Öl-Milliardär und Liga-Mitbegründer Lamar Hunt gehörten.

Roman Gabriel als NC State Quarterback im Jahr 1959.

(Assoziierte Presse)

Hunt, der Gabriel unbedingt für seine Liga wollte, war bereit, ihm 100.000 Dollar zu bieten, weit mehr, als jeder andere Footballspieler zu dieser Zeit verdiente. Die Rams hatten Gabriel jedoch unter Leitung von General Manager Elroy „Crazylegs“ Hirsch in eine Hotelsuite in Raleigh, NC, entführt. Irgendwie erfuhr Hunt von der List und rief Gabriel im Hotel an, um das Angebot zu unterbreiten. Gabriel war in einem anderen Raum, als das Telefon klingelte. Hirsch nahm es auf und gab sich als Gabriel aus – lehnte Hunt ab und sagte, er würde für die Rams spielen.

Gabriel, der nichts von dem fantastischen Angebot und Hirschs Schikanen wusste, unterschrieb bei Los Angeles. Erst später erfuhr er von Hunts Angebot und schon hatte er einen weiteren Grund zur Sorge.

Waterfield trainierte damals die Rams und laut Gabriel mochte er den jungen Quarterback, einen zweimaligen All-American, Inhaber aller Passrekorde an der NC State und auch einen akademischen All-American, einfach nicht.

„Er sagte, ich sei zu dumm, um Quarterback zu spielen, dass ich nicht gleichzeitig laufen und Kaugummi kauen könne“, sagte Gabriel 2007 gegenüber der Sacramento Bee.

Waterfield war nach Gabriels Rookie-Saison verschwunden, aber Harland Svare, Waterfields Nachfolger, gab dem jungen Quarterback in den nächsten drei Spielzeiten nur begrenzte Möglichkeiten auf dem Feld.

„Sie hatten Ron Miller, dann holten sie Terry Baker, der die Heisman Trophy gewonnen hatte“, sagte Gabriel gegenüber dem Orange County Register. „Dann waren da noch Jerry Rhome, Karl Sweetan, Zeke Bratkowski und Bill Munson. Manchmal habe ich mit den Tight Ends und Wide Receivern geübt.“

Gabriel startete in seinen ersten vier Saisons nur 23 Spiele, wobei die Rams 11 gewannen, 11 verloren und einmal unentschieden spielten. Allerdings siegte er 1965 direkt gegen den späteren Meister Green Bay Packers und den Zweitplatzierten Cleveland Browns. Im gleichen Zeitraum starteten die anderen Quarterbacks 33 Spiele, wobei die Rams vier gewannen, 27 verloren und zwei unentschieden spielten.

Das änderte sich alles, als die Rams 1966 George Allen als Trainer einsetzten. Als der „Fearsome Foursome“ der Rams – die Defensive Linemen Rosey Grier, Merlin Olsen, Lamar Lundy und Deacon Jones – immer dominanter wurde, wechselte Allen zu Gabriel als Quarterback und nach Los Angeles, das seit 1958 keine erfolgreiche Saison mehr gehabt hatte, war plötzlich ein Anwärter. Die Rams beendeten das Spiel mit 8:6, gingen dann in der nächsten Saison mit 11:1:2 davon und gewannen einen Divisionstitel, verloren aber in den Playoffs gegen die Packers.

Gabriel wurde in den letzten beiden Wochen der regulären Saison 1967 als Offensivspieler der Woche ausgezeichnet und die Rams beendeten die Saison als Team mit der höchsten Punktzahl in der Liga, wobei Gabriel 2.779 Yards und 25 Touchdowns warf.

Rams-Quarterback Roman Gabriel während eines Spiels mit den Dallas Cowboys im Jahr 1969, dem Jahr, in dem er zum NFL MVP ernannt wurde.

Rams-Quarterback Roman Gabriel während eines Spiels mit den Dallas Cowboys im Jahr 1969, dem Jahr, in dem er zum NFL MVP ernannt wurde.

(Assoziierte Presse)

Unterdessen tobte abseits des Feldes der Kampf zwischen den beiden Ligen weiter, wobei die AFL versuchte, eine Fusion zu erzwingen, und Gabriel wieder im Mittelpunkt stand. Als die Raiders 1966 erneut anriefen und Gabriel 22.500 US-Dollar pro Jahr verdiente und sich über seinen Status bei den Rams nicht sicher war, unterschrieb er beim AFL-Team für 400.000 US-Dollar und erhielt einen Scheck über 100.000 US-Dollar, den er faltete und einzahlte Sein Portemonnaie.

Die meisten Spieler hatten in der Zeit vor den Megaverträgen Jobs außerhalb der Saison, um ihr Einkommen aufzubessern. Gabriel, Olsen und einige andere Teamkollegen hatten ein reisendes Basketballteam, das jedem 50 Dollar pro Spiel zahlte.

„Ich hatte noch nie 100.000 Dollar gehabt, also sagte ich [the check] in meiner Brieftasche und bin monatelang damit herumgelaufen“, sagte er dem Santa Rosa Press Democrat.

Als er jedoch von Allens ehrgeizigen Plänen für ihn erfuhr, unterschrieb er erneut bei den Rams und schickte den nicht eingelösten Scheck an die Raiders zurück. Die Raiders reagierten, indem sie es an Gabriel zurückschickten, der es erneut an die Raiders zurückgab.

„Sie wären überrascht“, erinnerte sich Gabriel an den hin- und hergehenden Scheckwechsel. „Die Leute denken immer noch, dass ich für die Raiders gespielt habe.“

Später in diesem Jahr stimmte die NFL einer Fusion mit der AFL zu, was den Krieg zwischen den Ligen beendete und die Super Bowl-Ära einleitete. Und in Los Angeles die römische Gabriel-Ära.

Von 1967 bis 1970 führte er die Rams zu einem Rekord von 41-14-4 und zwei Divisionstiteln, war zweimal All-Pro und 1969 der wertvollste Spieler der Liga und Gewinner des Bert Bell Award des Maxwell Football Club Spieler des Jahres.

Allen, der lange mit General Manager Dan Reeves gestritten hatte, verließ die Rams nach der Saison 1970, um das Team zu trainieren, das heute als Washington Commanders bekannt ist, und Gabriel verlor aufgrund von Knie- und Schulterverletzungen Spielzeit. Plötzlich hatten die Rams ihren Vorsprung verloren. Als Chuck Knox 1973 als Trainer antrat, wechselte er zum Quarterback der San Diego Chargers, John Hadl, und schickte Gabriel zu den traurigen Eagles.

In seinen ersten beiden Saisons als Startquarterback verschaffte er den Eagles wieder Ansehen und wurde 1973 zum NFL-Comebackspieler des Jahres gewählt, wobei er die Liga bei Abschlüssen, Yards Passing und Touchdowns anführte.

Er beendete seine NFL-Karriere mit einem Rekord von 86-64-7, wobei er mehr als 29.000 Yards und 201 Touchdowns zurücklegte.

Es war immer ein bisschen rätselhaft, wie Gabriel zu seinen sportlichen Fähigkeiten kam. Sein Vater, ebenfalls Roman Gabriel, war ein Filipino, der nach Alaska auswanderte und sich dann auf den Weg nach Wilmington, NC, machte, wo er Kellner und dann Koch bei der Atlantic Coast Line Railroad wurde. Seine Mutter, Edna Mae Wyatt, war eine irische Amerikanerin ohne sportliche Vergangenheit. Gabriel hatte als Kind Asthma, war aber nicht nur im Fußball, sondern auch im Basketball und Baseball an der New Hanover High in Wilmington erfolgreich. Die New York Yankees wollten ihn von der High School abmelden, aber er entschied sich für NC State, wo er alle drei Sportarten ausüben wollte.

Tatsächlich spielte er als Neuling alle drei Spiele und betrachtete Basketball als seine beste Sportart, stellte jedoch fest, dass die Konzentration auf die Leichtathletik die akademischen Fähigkeiten beeinträchtigte, und gab Basketball entgegen dem Willen des berühmten Wolfpack-Trainers Everett Case auf. Er war ein Zwei-Wege-Spieler im Football, sowohl Defensive Back als auch Quarterback, verdiente sich einen Platz in der College Football Hall of Fame und genoss eine erfolgreiche College-Baseballkarriere.

In Los Angeles fand er mehr Football-Ruhm, aber er fand auch Hollywood, oder besser gesagt, es fand ihn. Er reiste nach Vietnam, um mit Bob Hope Truppen zu unterhalten, spielte eine wichtige Nebenrolle in „The Undefeated“, einem Film von 1969 mit John Wayne und Rock Hudson, und war Gefängniswärter in Otto Premingers „Skidoo“. Er hatte auch Rollen im Fernsehen in „Gilligan’s Island“, „Ironside“ und „Wonder Woman“.

Nach dem Fußball war er zwei Spielzeiten lang als Fernsehkommentator tätig und war auch als Trainer tätig. Er war tatsächlich der letzte Trainer bei Cal Poly Pomona, bevor die Schule den Fußball aufgab. Später konzentrierte er sich auf Wohltätigkeitsarbeit und baute mit seiner Organisation das erste Ronald McDonald House in North Carolina.

Kupper ist ein ehemaliger Mitarbeiter der Times


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