Memorial ehrt Roger Craig, dessen Baseballkarriere Generationen umfasste

Am Rande eines ruhigen Golfplatzes in den Ausläufern von San Diego galoppierte Musik der Highwaymen aus dem Soundsystem. Familie und Baseball, untrennbar miteinander verbunden, hatten sich versammelt, um Roger Craig ein letztes Mal Lebewohl zu sagen. Pferde und Golf, zwei weitere Grundbestandteile im Leben dieses Landjungen aus North Carolina, füllten anmutig die grünen Weiden und staubigen Pfade seiner Fantasie, während die Lieder erklangen.

Ich war ein Straßenräuber
Entlang der Busstraßen bin ich gefahren

Craig war 93 Jahre alt, als er diesen Monat starb. 71 Jahre davon war er mit seiner geliebten Carolyn verheiratet. Und bei einer Gedenkfeier am Samstag voller Gelächter, Tränen und süßer und lustiger Geschichten, die glücklicherweise alle Epochen überdauern, glänzte Craigs Vermächtnis als zentrales Rädchen einer Gruppe von drei Männern, die gemeinsam die letzten 111 Jahre der Major League Baseball geprägt haben .

Craig war der Starting Pitcher für das letzte Spiel der Brooklyn Dodgers im Jahr 1957 und war dann der Starter für die Mets im ersten Spiel der Expansionsreihe im Jahr 1962. Sein Manager bei den Mets, der unbeschreibliche Casey Stengel, debütierte 1912 bei Brooklyn . Craig, der sowohl als Pitching-Trainer als auch als Manager erfolgreich war, war unter anderem Mentor für Bob Melvin, den aktuellen Manager der San Diego Padres.

„Ich würde es heute nicht schaffen, wenn ich nicht für ihn gespielt hätte“, sagte Melvin, der unter Craig drei Saisons lang ein Catcher war, am Wochenende, als er seine Padres gegen Tampa Bay anführte. „Roger hat mich als Manager gezwungen, das Spiel anzuschauen.“

Von 1912 bis 2023 von Stengel über Craig bis Melvin. Vielleicht hat es nicht die literarische Schlagkraft von beispielsweise „Tinker to Evers to Chance“, der berühmten Zeile aus dem Gedicht „Baseball’s Sad Lexicon“. Aber es gibt einen unbestreitbaren Reichtum in der Hardball-Staffel.

„Kann ich ein ‚Humm Baby!‘ bekommen? von allen?“ fragte Mark Grant, der ehemalige Pitcher der Giants und derzeitige Fernsehanalyst der Padres, zu Beginn seiner Ausführungen während der Gedenkfeier. Die Gemeinde bei der Zeremonie im Freien gehorchte lautstark und rief „Humm Baby“, Craigs freudige und universelle Phrase, die als Ermahnung, Ausruf und Beschreibung diente. Es war für alle Gelegenheiten angemessen und erwünscht.

Craig war Teamkollege und Ehemann, Vater und Lehrer. Er zeichnete sich durch gespaltene Fastballs und Beziehungen aus. Mit lakonischer Anmut entschärfte er mühelos Spannungen und entwaffnete festgefahrene Spieler.

„Er bedeutete mir sehr viel“, sagte Alan Trammell, Shortstop der Hall of Fame und einer der Redner des Nachmittags.

Trammell war in allen fünf Saisons von Craig als Pitching-Trainer für Sparky Anderson in Detroit – ein Lauf, der mit dem World Series-Titel der Tigers 1984 gipfelte. Der lockere Trammell wurde von Craig geschätzt, als Jack Morris, ein weiterer Hall of Famer, pitchte.

Morris, dessen Karriere begann, als Craig ihm das Splittern beibrachte, geriet auf den Hügel. Wenn es eng wurde, schickte Anderson Craig los, um weise Worte zu verbreiten. Craig gehorchte pflichtbewusst, da er wusste, dass der vulkanische Morris nichts damit zu tun haben wollte. Deshalb unterhielt sich der Pitching-Trainer oft einfach mit Trammell und ignorierte Morris völlig. Schließlich verlor Morris die Geduld und befahl ihnen, seinen Hügel zu verlassen.

Craig würde zum Unterstand zurückkehren und Sparky versichern, dass sein Ass gut sei und das Spiel weitergehen würde.

Dieser Charakter wurde durch viele gewonnene und nicht wenige verlorene Schlachten geprägt. Als Mitglied des expandierenden Mets-Teams erzielte Craig 1962 eine Bilanz von 10-24 und führte die Majors bei den Verlusten an. Anschließend führte er die Majors mit weiteren 22 Niederlagen im Jahr 1963 an.

Während eines Nachmittags mit Craig und seiner Frau in ihrer Eigentumswohnung in San Diego vor einem Jahrzehnt diskutierten Roger und ich darüber und er grinste. Autoren würden immer noch anrufen, sagte er, und ihn fragen, ob er sich für seine Bilanz bei den Mets „schämte“. Er würde gerne darauf hinweisen, dass er in diesen beiden Saisons 27 komplette Spiele geworfen hatte.

Sein Debüt in der Major League fand 1955 unter glücklicheren Umständen statt, als Brooklyn ihn von der Klasse AAA Montreal für einen Startplatz berief. Er schnitt so gut ab und warf das ganze Spiel über einen Dreier gegen Cincinnati, dass Manager Walter Alston ihm sagte, er solle sich ein paar Tage Zeit nehmen und seine Familie von Montreal nach Brooklyn verlegen. Ein erfahrener Teamkollege, der die Unsicherheit in Craigs Gesicht sah, sagte: „Komm, Junge, ich fahre dich zum Flughafen.“

Es war Jackie Robinson.

„Es war mein erster Tag in den großen Ligen“, sagte Craig. „Und Jackie Robinson bringt mich zum Flughafen.

„Er hat nie ein Wort darüber gesagt, was er durchgemacht hat. Und ich habe viel davon gesehen. Er sagte mir nur: ‚Junge, du wirst ein großartiger Pitcher sein.‘“

In diesem Herbst war Craig der siegreiche Pitcher in Spiel 5 der World Series, als die Dodgers die Yankees in sieben Spielen besiegten und ihre einzige Meisterschaft in New York gewannen.

Nach sieben Spielzeiten bei den Dodgers, zu denen auch der Wechsel des Teams nach Los Angeles gehörte, befand sich Craig in einer ganz anderen Situation. Die Mets gingen davon aus, dass ein bekanntes Gesicht beim Ticketverkauf in New York helfen würde, und trafen eine kalkulierte Entscheidung, ihn als sechsten Pick im Erweiterungsentwurf auszuwählen.

Er war damals 32 Jahre alt, und Stengel nannte ihn voller Freude MISTER Craig. Schließlich war er der Elder Statesman in der Rotation der Mittzwanziger. Da die Mets mit einem Ergebnis von 40-120 einen modernen Rekord für Sinnlosigkeit aufstellten, bat Stengel Craig oft, seine Wurfsitzung zwischen den Starts auszulassen.

„MISTER Craig“, würde Stengel sagen. „Ich weiß, dass Sie heute neun Innings geworfen haben und vier Tage lang keinen Pitch mehr machen werden, aber werfen Sie nicht zwischen den Starts Nur für den Fall wir sind vorne. Möglicherweise müssen Sie zur Erleichterung ein oder zwei Innings aufschlagen.“

Ein halbes Jahrhundert später lachte Craig immer noch. Bei den seltenen Gelegenheiten, als die Mets gewannen? Tatsächlich beugte sich Stengel nach vorne und blickte auf die Bank, bis er Craigs Blick auf sich zog. Und Craig würde langsam warm werden. Er stand in dieser Saison in 33 Spielen in der Startelf und war in neun weiteren Spielen Ersatzspieler.

Eines Nachts traf Craig in New York, während dieser verlorenen Jahre bei den Mets, auf den alten Besitzer Bill Veeck, der ihm sagte, dass er nach allem, was er durchgemacht hatte, eines Tages ein guter Pitching-Trainer oder -Manager sein würde.

„Er hatte Recht“, sagte Craig. „Das habe ich nie vergessen. Jedes Mal, wenn ich ihn danach sah, dankte ich ihm. Aus dem Verlieren lernt man so viel. Weil man ständig denkt: ‚Wie können wir das beheben?‘“

Nach seiner erfolgreichen Tätigkeit als Pitching-Trainer wurde Craig zum Manager der Giants ernannt, einer Mannschaft, die 1985 eine Bilanz von 62-100 erzielt hatte. Mr. Fix-It machte sie 1987 mit einer Bilanz von 90-72 zum NL-West-Meister. Zwei Jahre später führte Craig das Team zu seinem zweiten Wimpel in San Francisco.

Craig, der drei World Series-Ringe als Spieler (1955 und 1959 Dodgers, 1964 Cardinals) und einen als Pitching-Trainer (1984 Tigers) gewann, war immer noch einsatzbereit, als 2001 ein anderer seiner ehemaligen Catcher, Bob Brenly, anrief .

Brenly, der die Arizona Diamondbacks leitete, lud Craig im Frühjahr als Gasttrainer zum Camp ein und fragte Craig nach seiner Ringgröße, nachdem die Diamondbacks die Yankees in der World Series besiegt hatten. Der Manager erzählte seinem alten Mentor, dass er den Besitzer des Teams überredet hatte, Craig anzurufen.

„Es liegt nicht so sehr an dem, was du letztes Jahr getan hast“, sagte Brenly zu Craig. „Es geht um das, was Sie als Spieler, Trainer und Manager für mich getan haben.“

Später erzählte Melvin, der zu den Diamondbacks gehörte, Craig eine andere Geschichte: „Ich sollte dir das nicht erzählen, aber Bob hat diesen Ring selbst bezahlt.“

Am Wochenende lächelte und nickte Melvin im Petco Park, als die Geschichte erzählt wurde.

„So viel bedeutete ihm Roger“, sagte Melvin. „Und ich hatte das Gefühl, dass er das wissen sollte.“

Für Craig waren familiäre Bindungen allgegenwärtig, sowohl innerhalb als auch außerhalb des Clubhauses. Er und Carolyn zogen vier Kinder groß, die ihnen sieben Enkel und 14 Urenkel schenkten. Eine der Enkelinnen, Chelsea Willingham, schloss den Gottesdienst am Samstag mit einer Lesung aus der Heiligen Schrift, Psalm 23, und einer süßen Bitte ab.

„Im Geiste von Humm Baby singen Sie bitte mit, während ich ‚Amazing Grace‘ singe“, sagte sie. Der Refrain war direkt und kräftig, die Herzen schlugen und die Pferde spielten, und irgendwo, wahrscheinlich, bat Stengel Craig, sich aufzuwärmen. Nur für den Fall.

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