DeafBlind Communities schaffen möglicherweise eine neue Sprache der Berührung

Das ASL-Wort „Vehicle“ wird mit einer auf die Seite gedrehten Hand gebildet, sodass der Daumen wie ein Fahrer ist, der ein Fahrzeug durch die Luft steuert. Bei Berührung ist alles, was Sie fühlen können, ein kleiner Finger, der Ihr Bein streift. Im Laufe der Zeit wurde das Wort Protactile zu einer flachen Handfläche, die über den Unterschenkel fährt. Und die Redner entwickelten Methoden, um diese neuen Wörter auszuarbeiten. „Anstatt die Größe eines Fahrzeugs damit zu beschreiben, wie groß es aussieht“, schrieben Nuccio und Opa, kann das taktile Wort ein Fahrzeug beschreiben, „wie schwer es ist oder wie viel Reibung es auf der Straße erzeugt“ – die Funktionen relevanter zu berühren. Um ein großes Fahrzeug anzuzeigen, drückt der Sprecher eine flache Handfläche fest auf das Bein des Empfängers. Für einen Kleinwagen würde sie eine leichtere Note verwenden.

Einige befürchteten, dass sich das intensive taktile Eintauchen von Protactile unangemessen anfühlen könnte, einschließlich für taubblinde Überlebende sexueller oder häuslicher Gewalt, ein Einwand, mit dem sich seine Schöpfer auseinandersetzen mussten. Granda hat Protactile zahlreichen taubblinden Menschen beigebracht, deren frühere Traumata sie gegen Berührungen resistent gemacht haben. „Wir kümmern uns um Überlebende und möchten sicherstellen, dass sich diese Menschen sicher fühlen“, sagte Opa. Aber sie argumentierten, dass sich jeder in Protactile wohl und sicher fühlen kann. „Es gibt eine natürliche Form der angemessenen Zustimmung, die in die Sprache eingebaut ist, die bei ständigen Gesprächen tatsächlich Heilung bewirken kann“, sagten sie.

Mitte der zwanziger Jahre hatte sich Protactile von einer Reihe von Kommunikationspraktiken zu einer nationalen Bewegung entwickelt. Granda und Nuccio stellten Braille-Autoaufkleber her, veröffentlichten Videos und reisten durch das Land, um Workshops zu geben und „PT Happy Hours“ zu veranstalten, in denen Einheimische die Grundlagen lernen konnten. Nuccio und Opa lebten schließlich auseinander, und Opa hat Zeit damit verbracht, am Seattle Lighthouse zu arbeiten und Protactile in Seabeck zu unterrichten, einem jährlichen DeafBlind-Retreat in der Nähe der Stadt. Im Jahr 2014 gründete Nuccio eine Organisation namens Tactile Communications, die sich der Protactile-Schulung verschrieben hat. Etwa zur gleichen Zeit schloss sich Clark der Protactile-Bewegung an und leitete Schulungen, die Hunderte von Menschen erreichten.

Im vergangenen Dezember traf sich ein halbes Dutzend der fließendsten Redner von Protactile an der University of Chicago. Sie waren auf Einladung von Terra Edwards gekommen, einer linguistischen Anthropologin, die zusammen mit ihrer Kollegin Brentari, der Gebärdensprach-Linguistin, Protactile studiert. Nach optischen Maßstäben wirkte das Labor trist und provisorisch: Es war leer, abgesehen von willkürlich verstreuten Metallklappstühlen und einem an die Wand geschobenen Tisch. Aber im DeafBlind-Raum war dies eine komfortable Anordnung, ideal für die Generierung von Ad-hoc-Clustern taktiler Gespräche, ohne Armlehnen oder Konferenztische, um die Körper der Menschen zu trennen. Fast alle DeafBlind-Leute waren auf Strümpfen. „Mit Schuhen fühlt sich alles gleich an“, sagte Hayley Broadway, die aus Austin eingeflogen war. „Ich spüre den Boden nicht. Ich kann nicht fühlen, ob es schmutzig oder rau ist.“ Anfang des Jahres hatte Broadway ihren Ehemann, der ebenfalls taubblind ist, in einer protaktilen Zeremonie geheiratet. Sie gingen in einer verschlungenen Gruppe von Freunden den Gang entlang. Für den Austausch der Gelübde sprach die Amtsträgerin Protactile sowohl mit Broadway als auch mit ihrem Ehemann und bildete ein Dreiergespräch. Alle bei der Hochzeit waren barfuß, und das Paar servierte Sushi. „Wir wollten nur Fingerfood“, sagte sie, „etwas, das man mit einer Hand essen kann, während man mit der anderen in Verbindung bleiben kann.“

Clark betrat den Raum in einem burgunderroten Hemd. Er hatte einen Co-Navigator dabei, der sich ihm bei Interaktionen mit der hörenden Welt der Flugbegleiter, Taxifahrer und Kassierer anschloss. Aber der Co-Navigator folgte ihm, als Clark den Raum betrat und die Hand ausstreckte, um seine Umgebung zu erkunden. Er fand Nuccio, sprach seinen Protactile-Namen auf ihren Rücken – zwei schnelle Abwärtsbewegungen – und sie umarmten sich. Meine Dolmetscherin legte ihnen die Hände auf den Rücken und signalisierte damit ihre Anwesenheit. Mir wurde klar, dass dies bedeutete, im Kontaktraum zu kommunizieren: Ich saß ein paar Meter entfernt, aber meine Beobachtung war verdeckt; erst als ich der Gruppe die Hände auflegte, war ich tatsächlich bei ihnen.

Clark spricht jetzt mit seinem Partner und seinen Kindern in Protactile. Jaz Herbers, der nach fünfzehn Jahren in der IT aufgrund seiner sich ändernden Vision in den Ruhestand ging, sah 2013 erste Videos, in denen Protactile erklärt wurde. „Ich dachte mir: ‚Das ist es!’ ” er sagte mir. „Das ist jetzt die Antwort auf mein Leben.“ Heute leitet er Protactile-Schulungen im ganzen Land. Rhonda Voight-Campbell, eine 49-jährige Dozentin am Rochester Institute of Technology, nahm an einem Präsenztraining in Protactile teil, nachdem sie zunehmend blind wurde, und spürte, wie die vollen Möglichkeiten der Konversation zurückkehrten. „Ich habe mit mehreren taubblinden Kollegen im Dunkeln am Esstisch gegessen“, sagte sie. „Hände und Füße tätscheln, tasten und stampfen.“ Oscar Chacon, der Teilzeit in Edwards Labor arbeitet, sagte mir, dass es ihn ärgert, wenn Hörsichtige, nachdem sie von Protactile erfahren, sagen, dass sie es „inspirierend“ finden. „Wir sind Menschen“, sagte er, „benutzen Sprache so, wie Menschen Sprache benutzen.“

Da die protaktilen Gespräche, die ich beobachtete, alle in einem Flattern von Bewegungen vergingen, die ich nicht verstand, nahm sich Clark einen Moment Zeit, um ein Wort zu demonstrieren – „Unterdrückung“. Er nahm zwei Hände und drückte sie auf meine. Ich versuchte es noch einmal zu wiederholen: Ist das „Unterdrückung“? „PT ist kein Code, bei dem das Drücken zweier Hände gleichbedeutend mit Unterdrückung ist. Es könnte auch so etwas sein“, sagte er und strich mit seiner Hand langsam über meinen Arm. „Diese Person wird unterdrückt“, sagte er und packte mich an der Brust, wobei er dort etwas Unsichtbares zerquetschte. Er durchlief eine Reihe anderer Bewegungen. Mein Dolmetscher war ungewöhnlich überfordert. „Mir fallen nicht genug englische Wörter ein, um dem gerecht zu werden, was er dir gibt“, sagte sie. Zuerst interpretierte ich Clarks Demonstration so, dass es Protactile an Präzision mangelte. Aber jede Art von Unterdrückung, die Clark mir gezeigt hatte – die mein Dolmetscher mit „Verdrängung“, „Unterdrückung“ und so weiter übersetzte – konnotierte intuitiv „Unterdrückung“: Sie alle waren Formen des Ziehens, Beschwerens, Ergreifens. Es war nur so, dass sie keine direkte Korrespondenz mit Englisch hatten.

Anders als bei der gesprochenen Sprache, die transkribiert oder aufgenommen werden kann, oder der visuellen Zeichensprache, die gefilmt werden kann, gibt es noch keine Möglichkeit, eine taktile Aufzeichnung zu machen. Das bedeutet, dass die einzige Möglichkeit, in Protactile zu kommunizieren, die persönliche ist. An einem Punkt demonstrierten Doktoranden neue Geräte, die Tippen und Drücken aus der Ferne senden konnten – eine Art primitives haptisches FaceTime. Aber die DeafBlind-Gruppe war unbeeindruckt von der Technologie, die nur langsame, einzelne Berührungen auf einem begrenzten Bereich des Körpers übertragen konnte und nicht über die reiche Auswahl an Drücken und Pressen verfügte, die Protactile einsetzt. Heutzutage bleiben viele taubblinde Menschen in Kontakt, indem sie eine Braille-Anzeige verwenden, auf der Punkte auf- und abspringen, um Text von einem Computer oder Telefon wiederzugeben. (Ich lerne auch, einen zu benutzen.) Das Navigieren auf unübersichtlichen Webseiten kann in Blindenschrift ein Alptraum sein, aber die DeafBlind-Welt gedeiht im Klartextbereich von E-Mail-Listservs. Anstelle von „LOL“ geben Protactile-E-Mailer „LOY“ für „Laughing on You“ ein und rufen damit die protaktile Art des Lachens auf, ein spinnenartiges Kitzeln. Clark unterrichtet College-Seminare ausschließlich per E-Mail. Er schrieb einmal: „Bevor PT auftauchte, hatte ich meinen größten Spaß, fand die größte Freude, erlebte das Leben am meisten auf Listservs.“

Clark hat erwogen, sich für Lehrstellen an Universitäten zu bewerben, sagte mir aber, dass er wünscht, dass sie „Umgebungen“ einstellen – Gruppen von taubblinden Kollegen, die den Regeln des Kontaktraums folgen – und nicht Einzelpersonen. In Chicago bemerkte ich, dass die DeafBlind-Leute ihre Protactile-Konversation wie ein Miniatur-Wettersystem mit sich trugen, als sie durch den Campus gingen. Sie blieben miteinander in Kontakt und erkundeten ihre Umgebung, berührten Wände, Bäume und erhabene Buchstaben auf Schildern und tauschten ihre Eindrücke aus. Beim Mittagessen besetzten sie einen großen Gemeinschaftstisch in einem Café auf dem Campus. Clark tastete sich zur Seite und landete schließlich mit seinen Händen auf dem Rücken einer hörsichtigen Frau an einem anderen Tisch. Sie klopfte zurück auf den Gemeinschaftstisch und versuchte ihm zu signalisieren, wohin er gehen sollte, und setzte dann ihre Unterhaltung mit ihrem Mittagspartner fort. Als Clark zu seinem Platz zurückkehrte, verkündete er: „Ich habe zwei Stumme gefunden!“

Im Jahr 2006, gerade als die Protactile-Bewegung begann, war Terra Edwards, damals Doktorandin, in Seabeck, dem jährlichen Retreat in der Nähe von Seattle. Draußen sah sie eine taubblinde Person, die ihren Dolmetscher energisch korrigierte. “Das war höchst abnormal”, sagte Edwards. „Ich konnte sagen, dass das eine Verschiebung in der Autoritätsstruktur war.“ Aber Edwards war auch an der Korrektur selbst interessiert. Der Dolmetscher hatte auf etwas in der Luft gezeigt, und die taubblinde Person sagte ihr mit einem gewissen Maß an „Ängstlichkeit und Verärgerung“, sie solle stattdessen ein Diagramm auf ihre Handfläche zeichnen. „Die Leute hatten ziemlich starke Meinungen darüber, ob Sie es richtig gemacht haben oder nicht“, sagte Edwards. “Für mich deutete das darauf hin, dass eine Art System im Spiel war.”

Edwards (und schließlich Brentari) verbrachte die folgenden Jahre damit, einige der fließendsten Sprecher von Protactile zu filmen, die Geschichten erzählten und Objekte beschrieben, und stieß auf ein zunehmend konventionalisiertes System mit einem entstehenden eigenen Lexikon, das nach neuen phonologischen Regeln organisiert war. Als Edwards diese Regeln mit taubblinden Leuten teilte, wussten sie genau, was sie meinte, auch wenn sie nie einen Grund hatten, es zu buchstabieren, so wie Englischsprachige in der Lage sind, komplexen grammatikalischen Regeln zu folgen, ohne eine Ahnung zu haben, was ein unbestimmter Satz ist . Bis 2014 glaubte Edwards, dass sich die Praxis unter denen, die sich in Protactile vertieft hatten, zu einer eigenen Sprache entwickelte. Andere Linguisten, mit denen ich sprach, stimmten zu. Molly Flaherty, Entwicklungspsychologin und Gebärdensprachlinguistin am Davidson College, sagte mir: „Wie erstaunlich ist es, dass Sprache flexibel genug ist, um in einer weiteren Modalität zu funktionieren?“

In den 1950er Jahren identifizierte der Linguist Noam Chomsky das, was er später als „Armut des Stimulus“ bezeichnete, die Idee, dass Sprachlerner verschwindend wenige Hinweise darauf erhalten, wie Sprachsysteme funktionieren. Ann Senghas, Kognitionswissenschaftlerin bei Barnard, sagte mir: „Jemand gibt dir einen Kuchen, und du musst herausfinden, wie man ihn macht.“ Chomsky kam zu dem Schluss, dass unser Gehirn von Geburt an mit Aspekten der Grammatik ausgestattet ist, die es uns ermöglichen, Sprache ohne formalen Unterricht zu reproduzieren. Neuere Theorien besagen, dass wir einfach unglaublich gut in der unbewussten statistischen Analyse sprachlicher Muster sind. Wie dem auch sei, das menschliche Gehirn ist eine hervorragende Sprachdekodiermaschine.

In Ermangelung einer gemeinsamen Sprache werden Menschen neue erschaffen. Im 17. Jahrhundert brachten französische Kolonisatoren versklavte Afrikaner in das, was später Haiti genannt werden sollte. Diese Afrikaner brachten ihre Sprachen – Igbo, Fongbe, Bantu und viele andere – mit. Während sie kommunizierten, konvergierte ihre Sprache, stützte sich auf die auf der Insel gesprochenen französischen Varianten und enthielt Elemente der westafrikanischen Grammatik. Im Laufe des 18. Jahrhunderts entstand eine neue Sprache, die heute als Haitianisch-Kreolisch oder Kreyòl bekannt ist. Michel DeGraff, ein Linguist am MIT, sagte mir über die frühen Sprecher des haitianischen Kreols: „Sie setzen sich nicht hin und nehmen an Sprachkursen teil. Sie lernen und erneuern unterwegs.“

Ab den siebziger Jahren, als mehrere neue Schulen für gehörlose Kinder in Nicaragua gegründet wurden, kamen die Schüler mit ihren eigenen Sätzen von Heimatschildern. Aber innerhalb weniger Jahre begannen sich ihre Zeichen zu entwickeln. Senghas sagte mir, dass der Prozess „so war, als würde man in nur einem Jahrzehnt hunderte von Jahren Sprachveränderungen durchlaufen“. Das Wort für „Reis“ begann als eine kneifende Bewegung, die die Größe des Korns anzeigte, gefolgt von einer schnippenden Geste, die das Entfernen von Steinen aus dem Reis vor dem Kochen nachahmte, und einer weiteren, die demonstrierte, wie er gegessen wird. In den achtziger Jahren vereinfachte sich das Wort auf die schnippende Bewegung, sein markantestes Element. “Es ist nicht einmal das Auffälligste an Reis”, sagte Senghas. Aber „ein System überlebt, weil es lernbar ist.“

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