Das massive Weltraumteleskop der nächsten Generation der NASA kommt vor dem Start in Südamerika an

Nach mehr als zwei Jahrzehnten Verzögerungen und steigenden Entwicklungskosten ist das Weltraumobservatorium der nächsten Generation der NASA, das James Webb Space Telescope, in Französisch-Guayana, Südamerika, angekommen – dem Ort des geplanten Starts der Raumsonde noch in diesem Jahr. Seine Ankunft löst den Beginn von wochenlangen letzten Vorbereitungen aus, bevor das Teleskop für den Flug auf die Oberseite seiner Rakete geladen wird.

Das James Webb Space Telescope (JWST) verbrachte 16 Tage auf See, verpackt in einem umweltgerechten, speziell angefertigten Versandcontainer an Bord eines französischen Frachtschiffs. Das Schiff transportierte die Raumsonde von Redondo Beach, Kalifornien, dem Standort des Hauptauftragnehmers des Teleskops, Northrup Grumman. JWST war seit Anfang 2018 bei Northrop, wo es der Endmontage und den Tests unterzogen wurde.

Jetzt, da sich JWST in Französisch-Guayana befindet, ist die Raumsonde ihrem Start, der seit langem ein bewegliches Ziel war, näher denn je. Ursprünglich im Jahr 1996 vorgeschlagen, sollte JWST bereits 2007 für eine Milliarde US-Dollar auf den Markt kommen. Der Zeitplan des Projekts wurde jedoch mehrfach verschoben, da das Budget der Mission auf 9,7 Milliarden US-Dollar angestiegen ist. Am 8. September legte die NASA einen Zielstarttermin für den 18. Dezember 2021 fest, 14 Jahre später als ursprünglich geplant.

Ankunft des JWST in Französisch-Guayana an Bord der MN Colibri
Bild: NASA/Chris Gunn

Viele der Verzögerungen resultierten aus Problemen, die beim Testen des Raumfahrzeugs auftraten. JWST hat sich einer Reihe von Tests unterzogen, darunter Vibrations- und Kryotests, um sicherzustellen, dass das Raumfahrzeug der Intensität des Starts und der rauen Weltraumumgebung standhält. Während der Tests und der Montage bei Northrop Grumman lösten sich jedoch einige Schrauben, Ventile leckten und Ingenieure fanden Risse in der dünnen Sonnenblende des Raumfahrzeugs, die entscheidend für den Schutz des JWST vor Überhitzung bei direkter Sicht auf die Sonne ist.

Die Tests am JWST wurden im August dieses Jahres schließlich abgeschlossen, und Northrop Grumman verbrachte den nächsten Monat damit, das Teleskop sorgfältig in die richtige Konfiguration zu falten, die es für den Transport nach Französisch-Guayana benötigte. Die NASA gab auch absichtlich nicht das genaue Datum bekannt, an dem JWST Redondo Beach zu dieser Zeit verließ, aus Befürchtungen, dass das Schiff, das das Raumfahrzeug trägt, von Piraten abgefangen werden könnte. Spät in der Nacht am 24. September begleitet eine Polizeieskorte JWST in seinem Versandcontainer auf einer 26-Meilen-Reise durch Los Angeles zur Naval Weapons Station Seal Beach, wo es auf seine Fahrt nach Kourou, Französisch-Guayana, verladen wurde.

Vor dem Flug gibt es noch viel zu tun, aber wenn JWST tut Es soll die Astronomie revolutionieren und es Forschern ermöglichen, tiefer als je zuvor in den Kosmos zu blicken. Das Teleskop soll auf einer europäischen Ariane-5-Rakete ins All fliegen und zu einem Punkt eine Million Meilen von der Erde entfernt reisen. Mit einem massiven, vergoldeten Spiegel mit einer Breite von 7 Metern wird das JWST in der Lage sein, Licht von den ältesten Objekten im Universum zu sammeln – einige, die kurz nach dem Urknall entstanden sind.

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